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Investigaciones sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas

Investigaciones sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas

La enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas son una serie de trastornos cerebrales complejos que afectan a millones de personas en los Estados Unidos y a muchas más en todo el mundo. Estas demencias generan un impacto enorme en las personas que las padecen y sus familias, los centros de cuidados a largo plazo, los proveedores de atención médica, los sistemas y la infraestructura de atención médica y las comunidades en las que todos vivimos. A medida que aumentan los costos económicos, sociales y personales de estas enfermedades, las investigaciones están dirigidas a descubrir soluciones que mejorarán las vidas de las personas con demencia, sus cuidadores y sus comunidades.

La estrategia del gobierno federal para las investigaciones sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas se centra en la participación de un equipo interdisciplinario de especialistas en genética, epidemiólogos, gerontólogos, científicos conductuales, biólogos estructurales y de enfermedades, farmacólogos, investigadores clínicos y otros profesionales para aportar la mayor y más diversa experiencia posible a este campo. Esto incluye capacitar a nuevas generaciones de científicos e investigadores clínicos y participar con la industria privada y grupos sin fines de lucro, entre otros, para fomentar la colaboración y ampliar el acceso a los recursos y los datos de las investigaciones.

Es fundamental mencionar que la estrategia del gobierno para las investigaciones incluye la búsqueda y el hallazgo de estrategias de tratamiento y prevención, así como intervenciones, servicios y herramientas de apoyo para mejorar la calidad de vida de quienes ya viven con estas enfermedades y sus familias.

¿Quién financia las investigaciones sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas?

Los Institutos Nacionales de la Salud (NIH, por sus siglas en inglés) están compuestos por diversos institutos, centros y oficinas que realizan y financian investigaciones sobre todos los aspectos de la salud humana. El Instituto Nacional sobre el Envejecimiento (NIA, por sus siglas en inglés) encabeza los esfuerzos de los NIH en las investigaciones clínicas, conductuales y sociales sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas, a través de esfuerzos destinados a encontrar formas de tratar y, en última instancia, prevenir el trastorno. El NIA colabora estrechamente con el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares (NINDS, por sus siglas en inglés), que gestiona un conjunto de investigaciones dirigidas a las demencias relacionadas con la enfermedad de Alzheimer. Si bien parte de estas investigaciones se lleva a cabo en laboratorios de los NIH, la gran mayoría del apoyo que se brinda es a través de un proceso competitivo de subvenciones a instituciones y pequeñas empresas en todo el país. Otras agencias federales apoyan una variedad de actividades centradas en programas comunitarios y de salud pública.

Avances en las investigaciones sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas

Como la agencia encargada de las investigaciones biomédicas de la nación, los Institutos Nacionales de la Salud (NIH, por sus siglas en inglés) respaldan investigaciones que abarcan desde la biología básica hasta el desarrollo de fármacos, diversos estudios clínicos y la evaluación de resultados de salud pública. En las últimas décadas, los investigadores han logrado grandes avances hacia una mejor comprensión de las causas de la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas, y hacia el descubrimiento de enfoques que puedan prevenirlas, diagnosticarlas y tratarlas. Algunos aspectos destacados de estos esfuerzos incluyen:

  • Descubrimiento de nuevos medicamentos y reutilización de otros medicamentos. Gracias a la inversión sustancial en las investigaciones de la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas que se han llevado a cabo en la última década, los NIH han aumentado significativamente el descubrimiento de medicamentos. De los muchos compuestos en los programas de desarrollo de medicamentos apoyados por los NIH para la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas, 18 nuevos candidatos a medicamentos para la demencia ya han avanzado a lo largo del proceso, desde el descubrimiento en el laboratorio al desarrollo preclínico, hasta llegar a la etapa de pruebas en humanos. Actualmente, el NIA respalda más de 60 estudios clínicos que prueban candidatos a medicamentos dirigidos a muchos aspectos diferentes de la enfermedad.
    Varios de estos candidatos a medicamentos están destinados a detener o retardar el proceso de la enfermedad en lugar de solo tratar los síntomas. Por ejemplo, algunos atacan de nuevas maneras a las placas amiloides y los ovillos de tau. Los investigadores también están explorando diversas maneras de reutilizar medicamentos para el posible tratamiento de la demencia, incluidos los medicamentos aprobados por la FDA que se usan para tratar la epilepsia y la diabetes.
  • Detección y diagnóstico tempranos. Los investigadores han logrado un progreso significativo en el desarrollo, la puesta a prueba y la validación de los biomarcadores que detectan signos del proceso de la enfermedad. Por ejemplo, además de las exploraciones que usan tomografías por emisión de positrones (TEP) que detectan placas anormales de beta-amiloide y ovillos de tau en el cerebro, algunos científicos apoyados por los NIH han desarrollado el primer análisis de sangre comercial para detectar la enfermedad de Alzheimer. Esta prueba y otras en desarrollo no sólo pueden ayudar a respaldar el diagnóstico, sino que se pueden utilizar para seleccionar voluntarios para los estudios de investigación.
    Otros descubrimientos están llevando al desarrollo de biomarcadores potenciales para otras demencias. Estos incluyen la detección de la proteína TDP-43 anormal, que se encuentra en las demencias frontotemporales y una prueba del líquido cefalorraquídeo para ayudar a diagnosticar la demencia con cuerpos de Lewy y la enfermedad de Parkinson.
    Los investigadores también están estudiando indicadores sociales y conductuales, incluidos los problemas para pagar facturas, por ejemplo, y una disminución combinada de la memoria y la velocidad al caminar, que pueden ser signos tempranos de estas enfermedades. También se están estudiando otros marcadores tempranos.
  • Factores de riesgo, genética y vías de la enfermedad. Las inversiones de los NIH en las investigaciones para identificar los mecanismos biológicos que conducen a la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas son fundamentales para el descubrimiento de posibles medicamentos para tratarlas. Hay muchas vías biológicas a las que los científicos pueden apuntar con los medicamentos que están investigando. Por ejemplo, varios estudios recientes han revelado cómo los componentes del sistema inmunitario, la inflamación cerebral, las enfermedades vasculares y posiblemente los virus y bacterias (incluidos los muchos organismos diminutos que viven en el sistema digestivo, conocidos como microbioma intestinal) contribuyen al desarrollo de estas enfermedades.
    Los científicos también están investigando las variaciones genéticas que pueden contribuir a o prevenir enfermedades. Algunas investigaciones recientes han revelado que el riesgo genético de padecer la enfermedad de Alzheimer difiere entre grupos étnicos y raciales, lo que destaca la necesidad de una mayor diversidad en los estudios de investigación genética. Los científicos también están descubriendo variantes genéticas que pueden ayudar a proteger contra la enfermedad de Alzheimer.
    Otros estudios están identificando las bases genéticas de las demencias relacionadas, incluidas las nuevas variantes genéticas que se han relacionado con el desarrollo de la demencia con cuerpos de Lewy.
  • Estudios de población y medicina de precisión. Al estudiar a grupos grandes y diversos de personas, los investigadores están identificando qué genes, conductas y elecciones sobre el estilo de vida se relacionan con la demencia. Los estudios de población han demostrado que el comportamiento sedentario, los niveles socioeconómicos y educativos bajos, y vivir en un vecindario pobre pueden aumentar el riesgo de demencia. Estos descubrimientos observacionales, junto con el conocimiento sobre los factores genéticos y de otro tipo, pueden utilizarse para avanzar en el desarrollo de métodos de diagnóstico, prevención y tratamiento a un nivel individualizado.
  • Disparidades de salud y riesgo de demencia. Los investigadores financiados por los NIH están examinando los factores biológicos, sociales y ambientales que contribuyen a la mayor prevalencia de demencia en los hispanoamericanos y los afroamericanos en comparación con otras personas blancas en los Estados Unidos. Ya que la demencia también está subdiagnosticada en estos grupos poblacionales, los investigadores están estudiando enfoques para mejorar los diagnósticos en comunidades desatendidas. Los NIH también están invirtiendo en estrategias para aumentar la diversidad entre los participantes en estudios de investigación.
  • Intervenciones en el estilo de vida. Los investigadores están analizando intervenciones en torno al ejercicio, la alimentación saludable, el entrenamiento cognitivo, la atención médica preventiva y el control de afecciones crónicas, como la presión arterial alta que, si se realizan en una etapa temprana de la vida, pueden prevenir o retrasar los síntomas de la enfermedad. Las áreas de estudio emergentes incluyen intervenciones para mejorar la reserva cognitiva (la capacidad de la mente para hacer frente a los efectos del envejecimiento) e intervenciones para posiblemente compensar la demencia y el deterioro cognitivo prematuros relacionados con exposiciones adversas en los primeros años de vida, como el abuso y la desnutrición. Actualmente, el NIA respalda a más de 150 estudios que ponen a prueba intervenciones conductuales y de estilos de vida.
  • Cuidados para la demencia y apoyo al cuidador. Los NIH han ampliado significativamente las investigaciones sobre cómo mejorar los cuidados para personas con demencia y el apoyo a los cuidadores. Los científicos están investigando nuevos modelos y estrategias de cuidados para la demencia para equipar a los familiares cuidadores con herramientas y conocimientos para afrontar los desafíos de cuidar a un ser querido con demencia. También se están realizando estudios para examinar formas de mejorar la calidad de vida de las personas con demencia y sus cuidadores. Otros estudios tienen como objetivo comprender los costos y desafíos de la demencia, incluida la pérdida de salarios y el pago de cuidados a largo plazo. Actualmente, el NIA respalda más de 200 estudios sobre la atención y el cuidado de la demencia.
  • Desarrollo de infraestructura. Los NIH invierten continuamente en infraestructura para las investigaciones a fin de avanzar en los estudios sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas. Los esfuerzos en esta área incluyen el lanzamiento de un consorcio para estudios clínicos de la enfermedad de Alzheimer (una colaboración para probar intervenciones para mejorar la atención de las personas con demencia en entornos del mundo real), esfuerzos investigativos para validar pruebas cognitivas en un entorno de atención primaria, y plataformas centralizadas de intercambio de datos sobre genética y genómica, y otras tecnologías.

Desafíos para la comunidad dedicada a las investigaciones sobre Alzheimer

Aun con el progreso que hemos logrado, todavía queda mucho por hacer antes de que podamos encontrar estrategias de tratamiento y prevención para los millones de personas afectadas por la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas. Estas enfermedades devastadoras son afecciones muy complejas causadas por una interacción de factores genéticos, ambientales y de estilo de vida. Por lo general, se desarrollan gradualmente, pues los cambios en el cerebro ocurren con los años e incluso décadas, antes de que aparezcan los primeros síntomas. Esta complejidad impone desafíos para el descubrimiento y el desarrollo de nuevos medicamentos y otras estrategias de prevención y tratamiento.

Los investigadores creen que es probable que la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas requieran diversos tratamientos adaptados a cada persona. También sabemos que a medida que la población de adultos mayores continúe creciendo (el envejecimiento sigue siendo el factor de riesgo más importante para la demencia), observaremos un mayor número de personas con estas enfermedades. Es por eso que miles de investigadores en todo el país están trabajando en este tema.

La agenda federal para las investigaciones

Los NIH han adoptado un enfoque colaborativo y metódico para analizar los avances logrados, identificar los vacíos existentes y establecer la agenda para las investigaciones futuras sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas. El financiamiento de los NIH en esta área está orientado por los vacíos existentes y las oportunidades que se han identificado en las cumbres de las investigaciones (en inglés), que se alternan anualmente para centrarse en la enfermedad de Alzheimer, las demencias relacionadas con esta, o los cuidados y los servicios para la demencia. Con frecuencia, se realizan talleres más pequeños que abordan aspectos específicos de estas investigaciones.

Los NIH describen sus esfuerzos de investigación sobre esta enfermedad en los hitos de implementación de las investigaciones sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas de los NIH (en inglés), un marco de investigación que detalla los pasos específicos y los criterios de éxito para lograr los objetivos del Plan Nacional para Abordar la Enfermedad de Alzheimer (en inglés). Los hitos también muestran iniciativas de financiamiento, logros y aspectos destacados del progreso hacia el logro de las metas del Plan Nacional.

Los avances en las investigaciones de los NIH se destacan en el presupuesto anual de criterios profesionales (“bypass budget”) para la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas (en inglés), que se presenta al Congreso todos los años.

¿Qué es un presupuesto de criterios profesionales (“bypass budget”)?

Cada año, los NIH presentan un presupuesto especial con base en criterios profesionales, llamado “bypass budget” en inglés, o “presupuesto de derivación”, que calcula los fondos adicionales necesarios para avanzar en las investigaciones que respaldan los NIH sobre el tratamiento y la prevención de la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas. El informe también incluye un resumen del progreso y las oportunidades prometedoras en las investigaciones. Solo otras dos áreas de las investigaciones biomédicas, el cáncer y el VIH/SIDA, aplican un proceso similar diseñado para acelerar los descubrimientos de las investigaciones. A menudo, a esta estrategia se le denomina “bypass budget” debido a su presentación directa y sin modificaciones al presidente y luego ante el Congreso, a través del proceso presupuestario federal tradicional.

Investigaciones clínicas sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas

Sin una investigación clínica sólida, no será posible realizar ningún avance importante en el tratamiento, la prevención o los cuidados de la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas. Las investigaciones clínicas incluyen estudios en los que participan los seres humanos para que los científicos puedan aprender más sobre la evolución de la enfermedad, cómo la conducta y los factores relacionados con el estilo de vida pueden afectar la salud y la seguridad y la eficacia de una intervención. Los avances logrados a través de las investigaciones clínicas dependen de los voluntarios que participan en este tipo de estudios. El NIA está trabajando en diversas iniciativas para mejorar el reclutamiento y la permanencia de diversas poblaciones en la investigación clínica. Vea a continuación algunos de esos recursos.

Las investigaciones clínicas financiadas por el NIA incluyen estudios observacionales, a través de los cuales los investigadores recopilan información importante, así como estudios clínicos, en los que los investigadores ponen a prueba intervenciones para tratar o prevenir enfermedades, mejorar los cuidados y el apoyo de los cuidadores y mejorar la calidad de vida de las personas que viven con demencia. Actualmente, el NIA está financiando más de 400 estudios clínicos activos (en inglés).

El NIA también financia más de 30 Centros de Investigación de la Enfermedad de Alzheimer en todo el país. Los científicos de estos centros realizan investigaciones clínicas para mejorar el diagnóstico y la atención de las personas con demencia y sus familias, y para encontrar la forma de prevenir o tratar estas enfermedades.

Preguntas frecuentes sobre las investigaciones clínicas

Ofrézcase como voluntario en una investigación

Usted podría ayudar a descubrir nuevas formas de tratar y prevenir la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas.

Encuentre más recursos acerca de las investigaciones sobre la enfermedad de Alzheimer

Explore los recursos en este sitio web y otros enlaces incluidos a continuación para encontrar más información de las agencias del gobierno federal. Tome en consideración que estos recursos suelen estar disponibles solo en inglés.

Archivo de propuestas de presupuestos de criterios profesional (“bypass budget”) para la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas (en inglés)

Consulte los presupuestos de criterios profesionales anteriores de los NIH para la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas, incluidas lasdiversas actualizaciones anuales sobre los avances de las investigaciones.

Base de datos sobre hitos de implementación de investigaciones sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionas (en inglés)

Consulte esta base de datos para obtener más información sobre los planes de implementación de las investigaciones y los avances logrados hacia la meta de tratar o prevenir la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas.

Recursos de divulgación, reclutamiento y participación para la enfermedad de Alzheimer y la demencia (ADORE, por sus siglas en inglés)

Haga búsquedas en inglés en este registro para encontrar recursos de apoyo al reclutamiento y la retención de participantes de estudios clínicos sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas.

Recursos para compartir datos para investigadores (en inglés)

Aprenda sobre las políticas, las consideraciones, los recursos y las directrices disponibles para compartir datos, a fin de apoyar a los investigadores a que compartan los datos de sus estudios de una forma segura y eficaz.

Catálogo Internacional de Investigaciones sobre la Enfermedad de Alzheimer y las Demencias Relacionadas (IADRP, por sus siglas en inglés)

Visite el IADRP para hacer búsquedas en inglés en una base de datos de investigaciones categorizadas, provenientes de fuentes privadas y de diversos sectores.

El NIA y el Plan Nacional para abordar la Enfermedad de Alzheimer (en inglés)

Aprenda sobre los esfuerzos del NIA para aplicar el Plan Nacional y las cumbres de los NIH que establecen las prioridades de investigación.

Estudios clínicos activos financiados por el NIA sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas (en inglés)

Consulte una lista de todos los estudios clínicos activos financiados por el NIA. Se incluyen estudios de medicamentos, estudios sobre intervenciones, prestación de cuidados e intervenciones con cuidadores.

Recursos de investigación del NIA (en inglés)

Busque herramientas de las investigaciones clínicas apoyadas por el NIA, así como conjuntos de datos, muestras y herramientas de visualización, entre otras cosas, para las investigaciones sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas.

Estrategia y recursos de reclutamiento (en inglés)

Lea la Estrategia Nacional para el Reclutamiento y la Participación en Investigaciones de la Enfermedad de Alzheimer y las Demencias Relacionadas, y obtenga recursos para apoyar el reclutamiento para la participación en estudios.

Énfasis del NINDS en la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas (en inglés)

Lea sobre las investigaciones del Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas.

NIH Reporter (en inglés)
Haga búsquedas para encontrar investigaciones financiadas por los NIH sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas.

¿Tiene preguntas? Comuníquese con el Centro ADEAR

El Centro de Educación y Referencias sobre la Enfermedad de Alzheimer y las Demencias Relacionadas (ADEAR, por sus siglas en inglés) es un servicio del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento de los Institutos Nacionales de la Salud. Llame al 800-438-4380 para hablar con un especialista en información o envíe un correo electrónico con sus preguntas a adear@nia.nih.gov.


El Instituto Nacional sobre el Envejecimiento (NIA, por sus siglas en inglés), parte de los Institutos Nacionales de la Salud, ofrece la información contenida en este documento, la cual ha sido revisada por sus científicos y otros expertos para asegurarse de que sea precisa y esté actualizada.

alzheimers.gov/es

Un sitio web oficial del Gobierno de los Estados Unidos, gestionado por el Instituto Nacional sobre el Envejecimiento, parte de los Institutos Nacionales de la Salud