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¿Qué es la demencia con cuerpos de Lewy?

Una persona con demencia con cuerpos de Lewy.

La demencia con cuerpos de Lewy es un trastorno del cerebro que puede ocasionar alteraciones en el pensamiento, el movimiento, la conducta y el estado de ánimo. Las alucinaciones visuales, es decir, cuando se ven cosas que no están allí, son un síntoma frecuente y tienden a suceder desde el inicio.

En los Estados Unidos, se diagnostica a más de 1 millón de personas con esta enfermedad, que es una de las formas más frecuentes de demencia. La enfermedad es progresiva, lo que significa que los síntomas empiezan lentamente y van empeorando con el tiempo.

Si bien las personas más jóvenes pueden tener demencia con cuerpos de Lewy, por lo general, la enfermedad empieza a los 50 años o más. En promedio, las personas con este tipo de demencia viven entre 5 y 8 años. Sin embargo, muchos viven tan poco como 2 años o hasta 20 años, desde que reciben el diagnóstico hasta el momento de su muerte. El ritmo al que se desarrollan los síntomas y los cambios varían según la salud general de la persona, su edad y la gravedad de estos síntomas.

¿Qué causa la demencia con cuerpos de Lewy?

En las personas con esta enfermedad, depósitos de una proteína llamada alfa-sinucleína se acumulan en áreas del cerebro que abarcan el pensamiento, la memoria y el movimiento. Los depósitos se denominan “cuerpos de Lewy” en nombre del médico que los descubrió. Se acumulan dentro de las neuronas (células del sistema nervioso) en el cerebro y hacen que no funcionen bien y que mueran con el tiempo. Ciertas sustancias químicas en el cerebro que actúan como mensajeros entre las células también resultan afectadas. Todavía no se comprende plenamente qué ocasiona estos cambios cerebrales.

La mayoría de los casos de demencia con cuerpos de Lewy no son hereditarios y casi nunca hay más de un miembro de una misma familia con esta enfermedad. Ciertas variantes genéticas pueden aumentar la posibilidad de tener demencia con cuerpos de Lewy, pero presentar una variante genética no significa que una persona definitivamente desarrollará la enfermedad.

¿Cuáles son los signos y los síntomas de la demencia con cuerpos de Lewy?

Entre los síntomas más frecuentes de esta enfermedad se incluyen alteraciones en las habilidades de pensamiento, movimiento, sueño y conducta. El nivel de los síntomas puede variar ampliamente y es posible que no todas las personas los tengan todos. Otros síntomas frecuentes incluyen:

  • Dificultad para prestar atención, planificar, realizar múltiples tareas, resolver problemas y razonar. Aunque los problemas de memoria también son frecuentes, es posible que no se perciban al principio.
  • Problemas con las habilidades visuales y espaciales, como las que son necesarias para determinar las distancias y la profundidad de las cosas, o bien, para identificar objetos correctamente.
  • Cambios en la concentración y la atención, así como en el estado de alerta y vigilia.
  • Alucinaciones visuales, que pueden ocurrir hasta en el 80% de las personas con demencia con cuerpos de Lewy y que con frecuencia ocurren desde el principio.
  • Cambios en el movimiento, como temblores o rigidez en los músculos, lo que se conoce como parkinsonismo.
  • Trastornos del sueño, lo que incluye el trastorno de conducta durante el sueño con movimientos rápidos de los ojos (REM, por sus siglas en inglés), en el que la persona parece estar “viviendo” sus sueños mientras duerme, así como sueño excesivo o falta de este, y el síndrome de las piernas inquietas.
  • Depresión, falta de interés, ansiedad, ideas que no se basan en la realidad y otros cambios en la salud mental.
  • Sensibilidad al calor y al frío, mareos, poco sentido del olfato y otros cambios en las funciones automáticas del cuerpo.

Por lo general, las personas con síntomas leves pueden funcionar casi normalmente. A medida que avanza la enfermedad y disminuyen las habilidades de pensamiento y movimiento, las personas con demencia con cuerpos de Lewy necesitarán más ayuda y podrían depender de sus cuidadores todo el tiempo.

¿Cuáles son los tipos de demencia con cuerpos de Lewy?

Las causas de los dos tipos de esta demencia (demencia con cuerpos de Lewy y demencia por enfermedad de Parkinson) son los mismos cambios subyacentes en el cerebro. Con el tiempo, estas afecciones pueden originar síntomas similares. La diferencia principal es el momento en el que empiezan los síntomas relacionados con alteraciones en el pensamiento y el movimiento.

En la demencia con cuerpos de Lewy, las alteraciones en el pensamiento, los cambios impredecibles en la atención y el estado de alerta, y las alucinaciones aparecen más temprano que los síntomas de movimiento, como una movilidad más lenta, dificultad para caminar y rigidez en los músculos.

En el caso de la demencia por enfermedad de Parkinson, los síntomas de movimiento empiezan primero y concuerdan con un diagnóstico de esta enfermedad. Posteriormente, se desarrollan las alteraciones en el pensamiento, así como cambios en el estado de ánimo. Sin embargo, no todas las personas con enfermedad de Parkinson desarrollarán demencia.

Es importante saber qué tipo de demencia con cuerpos de Lewy tiene una persona, tanto para adaptar el tratamiento a los síntomas como para comprender la forma en que es probable que avance la enfermedad. Por ejemplo, algunas personas con demencia con cuerpos de Lewy no tendrán problemas considerables de movimiento durante varios años, como temblores y caídas frecuentes, mientras que otras pueden tenerlos desde el inicio. Saber qué esperar puede ayudar a las personas con esta enfermedad y sus familias a prepararse para hacer cambios que podrían ser necesarios, por ejemplo, para evitar caídas.

Demencia con cuerpos de Lewy: información para pacientes, familias y profesionales (en inglés)

Portada de la publicación en inglés sobre la demencia con cuerpos de Lewy: información para pacientes, familias y profesionales.

Este folleto está disponible solamente en inglés y ofrece una descripción general sobre la demencia con cuerpos de Lewy, al igual que recursos para sobrellevar la enfermedad.

¿Cómo se diagnostica y se trata la demencia con cuerpos de Lewy?

A menudo, resulta difícil diagnosticar tempranamente la demencia con cuerpos de Lewy, ya que al principio los síntomas podrían asemejarse a los de Alzheimer o de alguna enfermedad mental, como la esquizofrenia. La demencia con cuerpos de Lewy puede ocurrir junto con otras formas de demencia. Las conversaciones tanto con el paciente como con sus familiares pueden ayudar a los médicos a emitir un diagnóstico. Es importante informar al médico sobre cualquier síntoma que incluya alteraciones en el pensamiento, el movimiento, el sueño, la conducta o el estado de ánimo.

Para diagnosticar esta enfermedad, un médico puede:

  • Hacer preguntas sobre el historial clínico y los síntomas de una persona.
  • Realizar pruebas físicas y análisis de sangre y otros líquidos corporales en el laboratorio.
  • Realizar valoraciones para evaluar la memoria y otras funciones mentales.
  • Hacer pruebas para descartar otras afecciones que podrían ocasionar síntomas similares. Se pueden incluir análisis de sangres y pruebas de imágenes del cerebro.

Si bien actualmente no se puede prevenir ni curar la demencia con cuerpos de Lewy, los tratamientos disponibles pueden ayudar con algunos de los síntomas. Un plan de tratamiento puede incluir medicamentos, terapia física y de otros tipos, así como consejería. También es importante realizar cambios para que el hogar sea más seguro, contar con lo necesario para que las tareas diarias sean más fáciles de realizar y obtener apoyo social.

Un equipo competente de profesionales de la salud puede sugerirle formas de mejorar la calidad de vida, tanto de las personas con esta enfermedad como de sus cuidadores. Un neurólogo debe formar parte de este equipo y puede ayudar a los pacientes y sus familias a colaborar con otros tipos de profesionales.

Los grupos de apoyo también pueden ser un recurso muy valioso para las personas con demencia con cuerpos de Lewy y sus cuidadores, para compartir experiencias y consejos con otras personas que se encuentran en la misma situación. Hay organizaciones comunitarias y sin fines de lucro que pueden tener grupos de apoyo en línea o en persona. Auspiciados por el Instituto Nacional Sobre el Envejecimiento, los Centros de Investigación de la Enfermedad de Alzheimer, cuya información está disponible en inglés, también pueden ofrecer educación y grupos de apoyo.

¿Qué puede hacer?

Si le preocupan los síntomas de la demencia con cuerpos de Lewy, hable con su médico o comuníquese con una clínica especializada en demencia o en trastornos del movimiento, en un centro médico académico para encontrar a un especialista. Si usted o alguien que conoce fue diagnosticado recientemente, explore los recursos en este sitio web y otros enlaces incluidos a continuación para obtener más información sobre cuidados, apoyo e investigaciones acerca de la enfermedad. Es importante planificar de antemano porque los síntomas pueden empeorar rápidamente. Diversos investigadores están trabajando para comprender mejor la demencia con cuerpos de Lewy y los trastornos relacionados, con el fin de tratar y prevenir estas enfermedades. Contemple la posibilidad de unirse a los esfuerzos de investigación. Se necesitan voluntarios con demencia con cuerpos de Lewy o sin esta enfermedad, para realizar los estudios y ensayos clínicos.

Dos mujeres mayores con tapabocas se ofrecen como voluntarias para las investigaciones sobre Alzheimer.

Ofrézcase como voluntario en una investigación

Usted podría ayudar a descubrir nuevas formas de tratar y prevenir la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas.

Encuentre más recursos sobre la demencia con cuerpos de Lewy

Explore los recursos en este sitio web y otros enlaces incluidos a continuación para encontrar más información de las agencias del gobierno federal.

Tema de salud del NIA sobre la demencia con cuerpos de Lewy (en inglés)

Aprenda más sobre la demencia con cuerpos de Lewy, su tratamiento y control, y cómo cuidar a alguien a quien se le diagnosticó la enfermedad.

Página informativa del NINDS sobre la demencia con cuerpos de Lewy (en inglés)

Encuentre información sobre los tratamientos y el diagnóstico de la demencia con cuerpos de Lewy, así como sobre ensayos clínicos, organizaciones para pacientes y publicaciones gratuitas.

Información del GARD sobre la demencia con cuerpos de Lewy (en inglés)

Consulte detalles sobre las variantes genéticas relacionadas con la demencia con cuerpos de Lewy y cómo encontrar a un especialista.

Demencia con cuerpos de Lewy

Lea información básica sobre la demencia con cuerpos de Lewy y encuentre enlaces a recursos adicionales.

¿Tiene preguntas? Comuníquese con el Centro ADEAR

El Centro de Educación y Referencias sobre la Enfermedad de Alzheimer y las Demencias Relacionadas (ADEAR, por sus siglas en inglés) es un servicio del Instituto Nacional Sobre el Envejecimiento de los Institutos Nacionales de la Salud. Llame al 800-438-4380 para hablar con un especialista en información o envíe un correo electrónico con sus preguntas a adear@nia.nih.gov.


El Instituto Nacional Sobre el Envejecimiento (NIA, por sus siglas en inglés), parte de los Institutos Nacionales de la Salud, ofrece la información contenida en este documento, la cual ha sido revisada por sus científicos y otros expertos para asegurarse de que sea precisa y esté actualizada.